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Effondrés, confinés, libérés: le violent cycle de vie des magnétars, ces étoiles ultra-denses

Représentation 3D des lignes de champ magnétique dans une étoile à neutrons en rotation lente | Crédits

D’où viennent les magnétars (qu’on appelle aussi magnétoiles, selon leur dénomination officielle en français), ces curieuses étoiles à neutrons d’une incroyable densité dont le champ magnétique intense semble capable de délivrer de longues bouffées de rayonnement gamma (ou sursauts gamma), perceptibles jusqu’à la Terre? Des chercheurs français et allemands livrent une explication originale du fonctionnement physique de ces étoiles pas comme les autre, en convoquant un principe analogue à la dynamo qui transforme l’énergie mécanique en électricité sur nos vélos!

Pourquoi c’est intéressant. Ces mystérieux magnétars ne sont guère que 30 dans notre galaxie, selon les derniers recensements. Depuis leur découverte à la fin des années 1970, ils demeurent largement méconnus. Ces nouveaux travaux, en modélisant ces étoiles, fournissent des éléments théoriques compatibles avec les observations astrophysiques.

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