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VIDÉO - L'apparition de la vie sur Terre expliquée par Minecraft

Bienvenue dans le 3e épisode de PopScience, l’émission de Heidi.news qui utilise le meilleur de la pop culture pour expliquer les bases des plus fascinants (mais parfois très complexes) concepts de la science. Aujourd’hui, nous vous expliquons dans la vidéo ci-dessus l’apparition de la vie sur Terre grâce au jeu vidéo Minecraft.

Par rapport aux objets inertes, les êtres vivants ont la particularité de pouvoir se régénérer en puisant des éléments dans l’environnement. Ils ont aussi la particularité de pouvoir se reproduire, et donc de transmettre leurs caractéristiques à la génération suivante.

Les chercheurs pensent que la vie est apparue il y a 4 milliards d’années. Mais comment des êtres capables de se régénérer et de se reproduire sont-ils apparus à partir de l’inerte? C’est l’un des plus grands mystères de la science actuelle.

Pour fabriquer la vie, il faut des grosses molécules complexes faites d’hydrogène, de carbone, d’oxygène d’azote ou encore de phosphate et de soufre. Ce sont ce que l’on appelle les briques élémentaires du vivant. Ces briques élémentaires de la vie sont forgées dans l’espace, dans les cocons de poussières où naissent les étoiles.

Parmi les plus sophistiquées de ces briques formées dans l’espace, on trouve par exemple des ingrédients (qu’on appelle des sucres) à la base de notre ADN. L’ADN, ou l’acide désoxyribonucléique, c’est cette énorme molécule, située dans le noyau de chacune de nos cellules et qui renferme notre patrimoine génétique.

Les chercheurs pensent que ces précieuses briques ont atterri sur Terre lors des nombreux bombardements météoritiques que notre planète a connu dans sa prime jeunesse. Il est possible aussi qu’une partie de ces briques aient été forgées directement sur la Terre.

Il y a 4 milliards d’années, des briques élémentaires du vivant se retrouvent donc sur une planète située dans ce que l’on appelle la zone habitable, c’est à dire ni trop près, ni trop loin du Soleil. Sur Terre, il fait la température parfaite pour que l’eau puisse exister à l’état liquide. A cette époque d’ailleurs, notre planète est déjà couverte d’océans. Mais ce n’est pas encore suffisant pour que la vie apparaisse!

Il faut maintenant une source d’énergie pour casser les blocs (mais sans les détruire!) afin que ces grosses molécules se recombinent entre elles, pour former des ensembles encore plus complexes, et encore plus proches de la vie. Or, la Terre primitive était non seulement éclairée par le Soleil, mais aussi agitée par de nombreux éclairs et d’intenses éruptions volcaniques. De l’énergie à foison!

Pour qu’elles puissent se rencontrer et se recombiner, il faut que ces briques du vivant soient proches les unes des autres. L’environnement propice à l’émergence de la vie est donc plutôt une petite mare tiède qu’un immense océan. Notez que la vie a pu aussi émerger autour des cheminées hydrothermales, des genres de mini volcan au fond des océans.

Sur Terre, où il y avait à la fois les briques parfaites, l’environnement parfait et les outils parfaits, le miracle a donc eu lieu. Comment? Cela fait des décennies que les chercheurs tentent de reproduire en laboratoire ce mystérieux passage de l’inerte au vivant. La première tentative, restée célèbre, est l’expérience de la soupe primitive. En 1953, Stanley Miller et Harold Urey recréent dans un ballon un océan et une atmosphère primitive contenant quelques grosses molécules, comme le méthane ou l’ammoniac. Ils y envoient des décharges électriques (en guise d’éclairs) et patientent. Au bout d’une semaine seulement, l’océan s’est changé en un potage contenant des molécules organiques bien plus complexes que celles injectées au départ.

Depuis, les chercheurs n’ont de cesse de mettre au point toute sorte d’expériences et de manips pour assister à l’étape d’après: l’émergence du vivant à partir de l’inerte. Pour l’instant… sans succès! Peut être qu’ils vont finir par y arriver. Peut-être qu’avant cela, nous découvrirons de la vie sur Mars et qu’elle nous donnera des indices sur l’émergence de la vie terrestre. Peut-être aussi qu’on ne percera jamais cet épais mystère…

Pour aller plus loin sur l’émergence de la vie:

«Comment tout a commencé sur Terre». Collectif. Humen Sciences. Découverte des premiers organismes terrestres avec des chercheurs qui ont mis à jour les plus anciennes traces de vie sur Terre.

«L’origine de la vie», conférence exceptionnelle d’Hubert Reeves.

Voyage aux origines de la Terre. L’épisode 2 de cette belle série diffusée sur France 5 est consacrée aux origines de la vie.