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Les chimpanzés et le langage: une histoire en forme de déception

Le peintures du chimpanzé Congo, réalisées dans les années 50, ont été vendues aux enchères plusieurs milliers de dollars en 2005 | Keystone / Bonhams

Une «expérience en forme de montagne russe». C’est ainsi que le psychologue américain Herbert Terrace qualifie son entreprise d’enseigner la langue des signes à la guenon Nim Chimpsy, dans les années 70. À force d’entraînement, la femelle chimpanzé en vient à interagir avec ses dresseurs en signant des phrases simples. Sur le point de publier la découverte, Terrace s’aperçoit in extremis que cette interprétation procédait plus des dresseurs que du dressé... Une passionnante histoire d’œillères, à lire sur Psychology Today.

Pourquoi on vous en parle. Washoe et Nim Chimpsky les guenons, Kanzi le bonobo, Koko la gorille: ces exemples illustres de primates capables d’utiliser la langue des signes ont longtemps fait sensation. À l’organe phonatoire près, on a pu croire que les grands primates, nos cousins les plus proches, étaient capables d’accéder à une forme simple de langage. Avec le recul, le soufflé est retombé. Le linguiste Noam Chomsky, dont le nom a inspiré celui de Nim Chimpksy, avait sans doute raison: il semble à ce jour que la communication langagière soit le propre de l’homme.

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