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Hommage à Jean-Marie Hullot, l’homme qui murmurait à l’oreille de Steve Jobs

Denis Delbecq

Avec le décès, le 19 juin 2019, de Jean-Marie Hullot, c’est une page d’histoire qui se tourne. Une page de la mienne aussi. Une page de la vôtre, sans doute, car c’est aussi un peu grâce à lui que le web a vu le jour… et que Steve Jobs a eu l’idée de construire non plus seulement des ordinateurs, mais également un téléphone!

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Jean-Marie Hullot, en 2004 | Françoise Brenckmann - Creative Commons

Qui était Jean-Marie Hullot? Inconnu du public, c’était un véritable visionnaire, dans l’histoire de l’informatique, tant scientifique que technique. Je l’avais brièvement approché, au tout début des années 1990, à l’occasion d’un stage de code. Je n’avais pas osé lui parler. Je l’ai juste écouté, quelques minutes, subjugué.

Cette rencontre, ou plus exactement, l’objet de cette rencontre, a façonné une grande part de ce que je suis aujourd’hui. Et vous ne le savez peut-être pas, mais sans l’apport de Jean-Marie à l’histoire de l’informatique, vous ne pourriez pas lire ces lignes aujourd’hui.

Son parcours. Après de brillantes réussites scientifiques, notamment à l’INRIA (FR), ce haut-lieu de la recherche française en informatique, Jean-Marie avait été repéré par un certain Steve Jobs, autour de 1985.

La rencontre fondatrice. À l’époque, Jobs s’était fait limoger d’Apple avec la ferme intention de prendre sa revanche, en inventant un ordinateur si innovant qu’il détrônerait à la fois Apple, mais aussi IBM et Microsoft, le duopole qui régnait en maître dans l’industrie. Jean-Marie devait l’y aider, avec un produit révolutionnaire: NeXT.

Pari manqué puisque NeXT, cette nouvelle lubie de Steve Jobs, n’a jamais été que le leader mondial… des ordinateurs de couleur noire, et pour cause: il était le seul à en vendre à l’époque, mais au compte-gouttes.

En quoi NeXT fut révolutionnaire. Cela tient pour beaucoup aux efforts de Jean-Marie Hullot, l’un des pères de NeXTSTEP, le système d’exploitation qui l’animait. Jean-Marie avait notamment créé Interface Builder, un logiciel révolutionnaire lui aussi, n’ayons pas peur des mots: il permettait de créer des interfaces entre l’ordinateur et l’utilisateur en quelques minutes, en assemblant des objets, comme dans un jeu de Lego. De quoi créer un traitement de textes parfaitement fonctionnel en seulement quelques minutes!

«NeXTSTEP est probablement le logiciel le plus respecté de la planète», titrait en octobre 1992 le magazine informatique Byte

J’étais resté tellement scotché par cette démonstration que j’avais cassé ma tirelire pour acheter une des rares machines qui aient jamais franchi l’Atlantique. Les développeurs avaient droit à une remise en échange de la participation à un stage de code.

Quel héritage? C’est avec Interface Builder que le dessin sur ordinateur a été transformé (Illustrator), le tableur revisité (Improv), l’informatique musicale réinventée, notamment dans les laboratoires parisiens de l’IRCAM.

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L'interface graphique de NeXTSTEP, au début des années 1990 | Creative Commons

Et c’est sur cette machine, avec Interface Builder, que le World Wide Web est né, non loin de Genève, au CERN. La rencontre d’un cerveau audacieux, Tim Berners-Lee, avec un outil propre à libérer les imaginations.

La suite. En 1995, NeXT et Apple fusionnent. Jobs revient par la grande porte dans l’entreprise qu’il avait fondée. Il apporte NeXTSTEP et Interface Builder dans ses cartons. Le premier est devenu MacOS, décliné ensuite sur des téléphones, tablettes et montres. Le second occupe toujours une bonne partie de mes soirées ou de mes nuits, vingt-quatre ans plus tard.

Jean-Marie n’a pas suivi Steve Jobs chez Apple, enfin pas tout de suite. Mais en 2001, il rejoint l’entreprise et prend la tête des développements technologiques. Il glissera, quelques années plus tard, à l’oreille curieuse de son patron l’idée de créer un téléphone. Vous connaissez la suite…

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Lire l’hommage que lui rend aujourd’hui INRIA (FR)

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