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DART, l'exercice grandeur nature de la Nasa pour dévier un astéroïde

Vue d'artiste de l'impacteur DART | NASA/Johns Hopkins APL

Vous vous souvenez peut-être du sacrifice de Bruce Willis pour détruire un astéroïde fonçant vers la Terre — et par la même occasion sauver l’humanité — dans le film Armageddon. Tôt le 24 novembre, la réalité va rejoindre la fiction. La Nasa, dans le cadre de la mission DART (pour Double Asteroid Redirection Test), va envoyer un impacteur à la rencontre d’un astéroïde de 160 m situé à plus de 11 millions de kilomètres de la Terre.

Pourquoi c’est important. La cible, Didymos-B, est le plus petit d’un système double de deux astéroïdes. Sa trajectoire et sa taille ne représentent aucun danger pour la Terre, mais sa proximité en fait un excellent terrain d’expérimentation pour mener le tout premier exercice de défense planétaire de l’Histoire.

L’impact de cette mission kamikaze qui n’embarque, en guise d’instruments scientifiques, que quelques caméras et qui verra la destruction de la sonde, est prévu en septembre ou octobre 2022, à l’issue de plusieurs mois de périple stellaire. Il sera scruté avec attention par les télescopes terrestres. DART embarque aussi un minuscule satellite (CubeSat) développé par l’Agence spatiale italienne (ASI), et qui sera déployé avant l’impact afin de pouvoir retransmettre celui-ci en direct sur Terre.

D’ici là, le lancement prévu le 24 novembre à 7h21 heure — sur le fuseau horaire suisse — peut être suivi en direct ci-dessous:

La coopération internationale. A la mission américaine succédera ensuite la mission européenne HERA — qui doit normalement décoller en novembre 2024 et arriver sur place en 2026 — qui aura la tâche d’aller examiner avec un orbiteur bardé d’instruments scientifiques la «scène du crime» a posteriori pour analyser en quoi l’impact aura modifié la morphologie de l’astéroïde. De quoi améliorer notre compréhension scientifique des astéroïdes et de leur composition. Et mieux nous en protéger si un jour le hasard devait de nouveau en placer des dangereux sur la trajectoire de la Terre…. Mais pas seulement.

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