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Un changement climatique aurait eu raison du rhinocéros laineux pendant la Préhistoire

Rhinocéros laineux découvert dans le lit de la rivière Kolyma et daté de 39'000 ans | Sergey Fedorov / Mammoth museum of North-Eastern Federal University, Yakutsk, Russie

Jusqu’à il y a environ 14’000 ans, le rhinocéros laineux (Coelodonta antiquitatis) parcourait les plaines d’Eurasie. Le mystère de sa disparition plane depuis longtemps, et a donné lieu à un âpre débat parmi les paléontologues: la chasse pratiquée par nos ancêtres est-elle en cause? Pas forcément: un changement climatique brusque pourrait être en cause, selon une nouvelle étude, basée sur la diversité génétique des fossiles de l’espèce.

Pourquoi c’est intéressant. L’homme préhistorique est régulièrement présenté comme la cause de la disparition de nombreux animaux de la fin du paléolithique, qu’il s’agisse du mammouth, de l’ours des cavernes ou ici du rhinocéros laineux, souvent par le biais de la chasse. Mais des changements climatiques brusques pourraient avoir joué un rôle plus important, du moins pour ce dernier.

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